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close this bookGuía de Protección Ambiental Tomo III: Catálogo de Estándares Ambientales (GTZ/BMZ, 1996, 663 pages)
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Asbesto

DENOMINACIONES

N° CAS: 1332-21-4
Nombre registrado:  Asbesto
Nombre químico: Asbesto
Sinónimos, nombres comerciales:  Amianto,  crisotilo,  crocidolita,  amosita,  antofilita,  tremolita,  actinolita,  serpentina,  anfíbol,  asbesto fibroso,  asbesto azul
Nombre químico (alemán): Asbest
Nombre químico (francés): Amiante
Nombre químico (inglés): Asbestos
Aspecto general: Minerales fibrosos e impuros cuyo color varía entre blanco puro y verde, pardo o gris según el contenido de óxido de hierro; la crocidolita es azul (asbesto azul). La longitud de las fibras oscila entre 20 y 25 nm y son suaves y untuosas al tacto.

DATOS FÍSICO-QUÍMICOS BÁSICOS

El asbesto no es un elemento químico, sino una designación colectiva para dos grupos de minerales: las serpentinas y los anfíboles.

   Serpentina  Anfíbol
  Crisotilo Crocidolita Amosita Antofilita Tremolita Actinolita
Fórmula desarro-llada Mg3 Si205(OH)4 Na2Fe2(Fe,Mg)3 Si8O22 (OH)2 (Fe,Mg)7 Si8O22(OH)2 Mg7 Si8O22(OH)2 Ca2Mg5 Si8O22(OH)2 Ca2(Mg,Fe)5 Si8O22(OH)2
Masa molecular. 277,13 g 1.008,82 g 1.171,83 g 780,88 g 812,42 g 1.091,67 g
Densidad: 2,2-2,6 g/cm3 2,8-3,6 g/cm3 2,9-3,3 g/cm3 2,8-3,2 g/cm3 2,9-3,2 g/cm3 3,0-3,21 g/cm3
Punto de ebullición: 1.500°C 1.200°C 1.400°C 1.450°C 1.315°C 1.400°C


Punto de inflamación: El asbesto es incombustible, resistente al calor y tiene baja conductividad.
Solvólisis: En agua es insoluble.

PROCEDENCIA Y APLICACIONES 

Aplicaciones:
Debido a su resistencia al calor (termorresistencia), su ductilidad y su capacidad de ligarse fácilmente con aglutinantes inorgánicos y orgánicos, el asbesto encuentra aplicación en la industria de aislantes térmicos, ignífugos, como sellador de juntas o impermeabilizante y como carga en la fabricación de una enorme cantidad de com puestos (más de 3.000). Del grupo de las serpentinas se explota ante todo el criso tilo (95%). El 5% de los anfíboles se utiliza para la producción de fibras de asbesto. También se producen tejidos de amianto para fabricar ropa resistente a la acción del fuego y de las sustancias químicas. Mezclado con cemento, se lo moldea formando paneles y caños (70-90% de la producción mundial de asbesto se utiliza en Europa Occidental para la construcción - s.OMS, 1987). El asbesto se ha utilizado, además, como material de filtro en la fabricación de bebidas y en la industria farmacéutica así como en la fabricación de cintas para frenos y embragues de  automotores.

Procedencia / fabricación:
Los  asbestos se encuentran ampliamente difundidos en la Naturaleza. Los depósitos más importantes se hallan en la antigua URSS, Canadá y Sudáfrica. La meteorización de las rocas de serpentinita, por ejemplo, produce emisiones naturales.

Cantidades producidas:
La producción mundial superaba, en 1983, 4 millones de toneladas (OMS, 1987). Los principales países productores eran los siguientes (según OMS, 1986):

 URSS 1983 2.250.000 t/a
 Canadá 1983 820.000 t/a
 Sudáfrica 1983 221.111 t/a
 Brasil 1983 158.855 t/a
 Zimbabwe 1983 153.221 t/a
 Italia 1983 139.054 t/a
 R.P. China 1983 110.000 t/a


TOXICIDAD

Seres humanos:    
  CTmín 2,8 fibras/cm3 5 años s.UBA, 1986
  CTmín 1,2 fibras/cm3 19 años ininterrumpidos s.UBA, 1986
Mamíferos:    
Ratas DTmín 100 mg/kg intrapleural s.UBA, 1986

Hasta el presente se desconocen datos toxicológicos característicos (DVGW, 1988)

Efectos característicos

Seres humanos/mamíferos: La medicina laboral ha dado a conocer diferentes enfermedades producidas por el asbesto, en las que se atribuye al tamaño de las fibras una importancia decisiva. En general, ya se consideran una amenaza para la salud las fibras con diámetros menores de 2 mm y longitud mayor de 5 mm (relación diámetro/longitud = 1:3). Las fibras de este tamaño pueden ingresar a los pulmones, donde quedan atrapadas y se encapsulan. También se halló que las fibras tienen una cierta capacidad de migrar por el organismo y en el metabolismo (intercambio) celular. Por acumulación en los pulmones se obliteran los alvéolos, lo que disminuye el intercambio de oxígeno.

La inhalación de grandes cantidades de fibras puede desembocar en la enfermedad profesional llamada asbestosis, que incrementa el riesgo de contraer cáncer de bronquios. El polvo con partículas < 200 mm es altamente tóxico y se sospecha que es directamente responsable de la aparición de tumores.

La exposición al asbesto produce irritación en los ojos y en las vías respiratorias; el ingreso directo a heridas cutáneas produce una cornificación excesivamente pronunciada de la piel. Si las fibras ingresan a los pulmones, producen bronquitis crónica, irritación de la pleura y pleuritis. El hinchamiento de los pulmones puede desembocar en cáncer de pulmón. En la exposición laboral se producen largos períodos de latencia en el tracto gastrointestinal, que pueden durar hasta 40 años.

COMPORTAMIENTO EN EL MEDIO AMBIENTE

Agua:
Las fibras de asbesto producen enturbiamiento del  agua pero no son hidrosolubles.

Aire:
Su permanencia en la  atmósfera depende del tamaño de la fibra. Las fibras de asbesto pueden ser transportadas por el aire a cientos de kilómetros. Las partículas gruesas de polvo de asbesto se transforman, a través de procesos de meteorización, en fibras cortas y finas.

Suelo:
Si las fibras de asbesto llegan al suelo, se acumulan en la superficie y pueden volver a ser dispersadas y llevadas a la atmósfera en cualquier momento por acción del viento. Las partículas mayores de 2 m m no ingresan a los poros del suelo cuando son arrastradas por el agua. En el suelo mismo o en los sedimentos, se considera que el asbesto no es perjudicial (DVGW, 1988). Los polvos de asbesto en los recipientes para residuos o en los vehículos que los transportan deben cubrirse o humedecerse durante su traslado para evitar que el viento los vuelva a llevar a la atmósfera. En general, se considera que tanto los suelos como los sedimentos son trampas de acumulación.

Tiempo de vida media:
El tiempo de vida media de las fibras sobre las mucosas puede prolongarse desde algunos minutos hasta horas; una vez que la sustancia ha ingresado al tejido, permanece allí durante días y hasta años (HORN, 1989)

Cadena alimentaria:
Las fibras de asbesto llegan al organismo a través del agua potable. La contaminación del agua potable se produce por desprendimiento de fibras de las tuberías de asbesto-cemento y depende de la saturación de carbonato de calcio del agua y de la cantidad de restos de óxido de hierro en los tubos. Hasta ahora no se ha demostrado que la ingesta de asbesto produzca cáncer.

ESTÁNDARES AMBIENTALES

Medio / receptor Ámbito País/orga- nismo Stat. Valor Norma Observaciones Fuente
Aire:              
  Lug. de trab. Austria L 250.000 f/m3   crisotilo (1991) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Bélgica L 150.000 f/m3   crocidolita (1987) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Bélgica L 1.000.000 f/m3   otros asbestos (1987) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Suiza L 1.000.000 f/m3   polvos (1988) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Dinamarca L 300.000 f/m3   crocidolita, val. techo (15min)(1988) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Dinamarca L 300.000 f/m3   otros asbestos (1988) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Francia L 500.000 f/m3   crocidolita (1987) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Francia L 1.000.000 f/m3   otros asbestos (1987) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. RFA L 250.000 f/m3 TRK crisotilo (1990) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. RFA G 50.000 f/m3 TRK crocidolita, saneamiento (1990) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. G. Bretaña L 200.000 f/m3   crocidolita, 4h (1984) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. G. Bretaña L 500.000 f/m3   otros asbestos, 4h (1984) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. RDA L 1.000.000 f/m3   polvos (1983) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. RDA L 2.000.000 f/m3   val. corta exposic. (30min)(1983) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Grecia L 500.000 f/m3   crocidolita (1988) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Grecia L 1.000.000 f/m3   otros asbestos (1988) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Irlanda L 500.000 f/m3   crocidolita (1989) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Irlanda L 1.000.000 f/m3   otros asbestos (1989) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. P. Bajos L 200.000 f/m3   crocidolita, val. techo(10 min)(1989) s.ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. P. Bajos L 2.000.000 f/m3   otros asbestos, 4h (1989) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. Suecia L 200.000 f/m3   asbestos(excepto crisotilos)(1987) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. EEUU L 200.000 f/m3   asbestos (1986) s. ALBRACHT, 1991
  Lug. de trab. EEUU G 200.000 f/m3   amosita ACGIH, 1988
  Lug. de trab. EEUU G 500.000 f/m3   crocidolita ACGIH, 1988
  Lug. de trab. EEUU G 2.000.000 f/m3   crisotilo,otros asbestos ACGIH, 1988
    Francia (L) 0,1 mg/m3   emisiones (polvo) s. MEEK et al., 1985
  Emisión RFA L 0,1 mg/m3   polvo fino, flujo masivo³ 0,5 g/h s. LT-Aire 1986
    RDA L 0,005 mg/m3 MIKK   s. HORN, 1989
Alimentos:              
  Agua pot. EEUU L 7.100 f/m3   fibras promedio y largas s.DVGW,1988

Nota: En Dinamarca está prácticamente prohibido importar, producir y utilizar materiales que contienen asbesto, con pocas excepciones. Noruega, Suecia y los Países Bajos controlan el contenido de asbesto en materiales aislantes y productos de consumo mediante ordenanzas adicionales.

VALORES COMPARATIVOS / DE REFERENCIA

Medio/procedencia País/organismo Valor Fuente
Aguas superficiales:      
 Lago de Constanza (norte) 1981) RFA < 5 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
Lago de Constanza (sur) (1981) RFA 10-20 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
 Bosque de Franconia (1981) RFA 10-50 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
 Bosque de Baviera (1981) RFA < 5-30 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
 Aguas subterráneas:      
Alemania del Norte (1981) RFA 4-100 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
Bosque de Franconia (1981) RFA 5-60 fibras/l x 103 1) s.DVGW, 1988
Agua potable:      
10 empresas de suministro (1981) RFA 5-1.000 fibras/l x 103 2) s.DVGW, 1988
Montreal (1971) Canadá 2.000-9500 fibras/l x 103 s.DVGW, 1988
Toronto (1974) Canadá 700-4 100 fibras/l x 103 s.DVGW, 1988
Duluth (1974) EEUU 20.000-75.000 fibras/l x 103 s.DVGW, 1988
Chicago (1977) EEUU 80-2.300 fibras/l x 103 s.DVGW, 1988

Notas:
1) Fibras de asbesto de más de 5 m m de longitud.
2) Empresas de abastecimiento con tuberías de asbesto-cemento y un índice de saturación negativo > 0,2 en el grifo.

EVALUACIÓN Y OBSERVACIONES

Las fibras de asbesto llegan al medio ambiente merced a procesos naturales y antrópicos. Es indispensable reducir significativamente la liberación de asbesto durante la fabricación y procesamiento de productos que contienen esta sustancia, especialmente en ámbitos cerrados y lugares de trabajo, debido al riesgo que significa para las vías respiratorias, en particular para los pulmones. Existen indicios de que la ingesta de asbesto (asbesto) puede producir tumores. Por lo tanto, no es admisible que se continúe utilizando asbesto-cemento para las tuberías de agua potable. Actualmente se fabrican numerosos productos en los que se sustituye el asbesto por otros materiales, lo que permite prescindir de los que contienen asbesto.