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close this bookGuía de Protección Ambiental Tomo III: Catálogo de Estándares Ambientales (GTZ/BMZ, 1996, 663 pages)
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Mercurio

DENOMINACIONES

N° CAS: 7439-97-6
Nombre registrado:  
Mercurio
Nombre químico:
Mercurio
Sinónimos, nombres comerciales:
 Azogue,  hidrargirio
Nombre químico (inglés):
Mercury
Nombre químico (alemán):
Quecksilber
Nombre químico (francés): Mercure
Aspecto general:
Metal brillante, de color blanco plateado; líquido a temperatura ambiente

DATOS FÍSICO-QUÍMICOS BÁSICOS

Símbolo químico: Hg
Masa atómica relativa: 200,59 g
Densidad: 13,55 g/cm3
Densidad relativa del gas: 6,93
Punto de ebullición: 357,3°C
Punto de fusión: -38,9°C
Presión de vapor: 163 x 10-3 Pa
Solvólisis: En agua: 60 m g/l a 20°C,
  250 mg/l a 50°C
Factores de conversión: 1 ppm = 8,34 mg/m3
  1 mg/m3 = 0,12 ppm


DATOS BÁSICOS DE COMPUESTOS SELECCIONADOS

N° CAS: 7487-94-7 21908-53-2
Nombre registrado: Bicloruro de mercurio Óxido de mercurio
Sinónimos, nombres comerciales:  Cloruro mercúrico,  calomelano Óxido mercúrico
Nombre químico (inglés): Mercury (II) chloride Mercury (II) oxide
Nombre químico (alemán): Quecksilber (II) chlorid Quecksilber (II) oxid
Nombre químico (francés): Chlorure de mercure (II) Oxyde de mercure (II)
Aspecto general: polvo blanco cristalino Polvo cristalino entre amarillo y rojo (el color depende del tamaño de los cristales)
Fórmula empírica: HgCl2 HgO
Masa molecular relativa: 271,5 g 216,59 g
Densidad: 5,43 g/cm3 11,1 g/cm3
Punto de ebullición: 303°C A más de 400-405°C :
    descomposición (liberación de vapores tóxicos de Hg)
Punto de fusión: 280°C  
Presión de vapor: 560 kPa a 280°C 0,0012 hPa
Solvólisis: En agua: 74 g/l a 20°C; 550 g/l a 100°; soluble en la mayoría de los solventes orgánicos (alcohol, éter y benceno) Prácticamente insoluble en agua (0,05 mg/l) y en etanol


PROCEDENCIA Y APLICACIONES

Aplicaciones:
El mercurio es utilizado como cátodo en la electrólisis de cloruros álcali-metálicos, en la fabricación de baterías y plaguicidas, en el sector medicinal (amalgamas y desinfectantes), en luminotecnia (bombillas eléctricas y componentes) así como en barómetros y termómetros. Por razones toxicológicas, no se utiliza más en ungüentos y desinfectantes.

Procedencia / fabricación:
La corteza terrestre contiene un promedio de aproximadamente 0,02 ppm de mercurio y su mena más difundida es el cinabrio (HgS).

El mercurio se encuentra en todas partes: el agua dulce contiene en promedio 0,1 m g/l; el agua de mar: 0,03 m g/l; el aire: 0,005-0,06 ng/m3. Tanto los compuestos inorgánicos como los compuestos orgánicos del mercurio son una amenaza para el medio ambiente, pero los compuestos orgánicos son mucho más tóxicos. Aproximadamente el 70-80% del impacto ambiental es generado por emisiones naturales (volcanes, evaporación de la corteza terrestre o de los océanos). Alrededor del 20-30% proviene de fuentes antrópicas tales como procesamiento del mercurio y desbaste del mineral en la industria o por uso de combustibles fósiles. Si bien su contribución es relativamente modesta, no hay razón para subestimar el peligro que significa el mercurio en altas concentraciones.

Cantidades producidas:
Producción minera de mercurio en 1984:

Producción mundial 5.814 t
URSS 1.600 t
España 1.520 t
China 800 t
EEUU 657 t
México 384 t
Argelia 377 t

(Datos provenientes de ULLMANN, 1990)

TOXICIDAD

Efectos característicos

Seres humanos/mamíferos: En comparación con el metal líquido, los polvos y vapores de mercurio son sumamente tóxicos. Se resorbe casi completamente por vía pulmonar. Los síntomas iniciales de la intoxicación aguda son: sabor dulce y metálico en la boca junto con náusea y vómitos. Luego se inflaman las mucosas de las vías respiratorias. Finalmente el mercurio se acumula en el hígado y en los riñones y solamente es excretado en diarreas. En Alemania, las enfermedades laborales provocadas por el mercurio son de denuncia obligatoria. La intoxicación crónica conduce a trastornos del sistema nervioso central y los síntomas son apatía, falta de memoria, extrema irritabilidad y temblor generalizado. La intoxicación con mercurio puede resultar fatal.

Compuestos inorgánicos del mercurio:
Las sales de mercurio producen lesiones en la piel y en las mucosas. Por lo común se ingieren o se absorben por piel debido a su baja volatilidad. La ingesta de sales produce inflamación de la garganta, dificultades para deglutir, mareos, vómitos, dolor de estómago, diarrea sanguinolenta, colapso circulatorio y shock. También se produce tumefacción de las glándulas salivales, aflojamiento dental e inflamación hepática y renal.

Compuestos orgánicos del mercurio:
Los compuestos orgánicos del mercurio (especialmente el mercurio alquilo) suelen ser mucho más tóxicos que los inorgánicos. Por otra parte, la intoxicación aguda por compuestos orgánicos produce síntomas completamente diferentes. En especial, la intoxicación producida por alquiloderivados de cadena corta, tales como el mercurio metilo o el mercurio etilo, solamente se reconoce después de algún tiempo (exceptuando el temblor patológico); generalmente pasan semanas enteras después de la absorción. Los síntomas típicos incluyen: campo visual restringido, pronunciación y escritura poco claras, hipersensibilidad anormal, irritación dérmica, hemorragia nasal y depresión. La exposición a compuestos orgánicos afecta al sistema nervioso (epidemia más conocida: enfermedad de Minamata, en Japón).

El metil mercurio se disuelve fácilmente en grasa y pasa la barrera sangre-cerebro y la placenta. Tiene potencial mutágeno y teratógeno (como sustancia probadamente nociva para los fetos, el metil mercurio ha sido incluido en Alemania en la lista de sustancias que afectan el embarazo - Grupo A).

Si bien solamente un 0,01% del mercurio metálico ligado y un 15% del mercurio inorgánico ligado es resorbido después de la ingesta, la resorción de los compuestos orgánicos alcanza el 95% (DVGW, 1985).

Plantas: Los compuestos del mercurio inhiben el desarrollo celular y afectan la permeabilidad.

COMPORTAMIENTO EN EL MEDIO AMBIENTE

Agua:
El mercurio inhibe la actividad metabólica de los microorganismos y suprime de este modo la capacidad de autodepuración del agua, incluso con concentraciones tan bajas como 18 m g/l. El mercurio se adsorbe en sedimentos y en partículas en suspensión.

Aire:
El mercurio es casi completamente deslavado de la atmósfera, arrastrado por las precipitaciones.

Suelo:
El mercurio se acumula en el suelo, preferentemente en suelos húmicos.

Degradación, productos de la descomposición:
El mercurio es degradado por microorganismos (biometilación) o se oxida formando Hg2+. La metilación produce metilmercurio en una reacción que es favorecida por valores de pH altos. El dimetil mercurio, que solamente se forma químicamente (metilación química), escapa a la atmósfera y se descompone formando mercurio elemental. Especialmente la lluvia con iones de mercurio(II) puede promover la formación de mercurio monometil a partir del mercurio inorgánico. Además de la metilación, pueden formarse complejos quelados a partir de iones de mercurio (II). El metilmercurio es una toxina muy potente para el pescado.

Cadena alimentaria:
Tanto en el plancton como en la fauna acuática, el contenido de mercurio puede aumentar hasta 500 veces la concentración existente en el agua de mar (DVGW, 1985). El mercurio se acumula considerablemente en la cadena alimentaria debido a su acumulación en el hígado y en los riñones.

Efectos combinados :
El efecto del mercurio es potenciado por ingesta simultánea de cobre, cinc o plomo.

ESTÁNDARES AMBIENTALES

Medio/ receptor Ámbito País/or- ganismo Status Valor Norma Observaciones Fuente
Agua:              
  Aguas superf. RFA L 0,0005 mg/l   1) s. DVGW, 1985
  Aguas superf. RFA L 0,001 mg/l   2) s. DVGW, 1985
  Aguas superf. CE G 0,0005 mg/l   3) s. DVGW, 1985
  Aguas superf. CE G 0,001 mg/l   4) s. DVGW, 1985
  Agua pot. Canadá   0,001 mg/l     s. DVGW, 1985
  Agua pot. Suiza   0,003 mg/l   1980 s. MERIAN, 1984
  Agua pot. RFA L 0,001 mg/l     s. DVGW, 1985
  Agua pot. CE G 0,001 mg/l     s. DVGW, 1985
  Agua pot. Japón   0,001 mg/l   1968 s. MERIAN, 1984
  Agua pot. URSS   0,005 mg/l   1970 s. MERIAN, 1984
  Agua pot. EEUU (L) 0,002 mg/l     s. DVGW, 1985
  Agua pot. EEUU (L) 0,0005 mg/l   estado de Illinois s. WAITE, 1984
  Agua pot. OMS G 0,001 mg/l     s. LAU-BW, 1989
  Aguas subt. P.Bajos G 0,05 mg/l   recomendación13) s. TERRA TECH 6/94
  Aguas subt. P.Bajos L 0,30 mg/l   intervención13) s. TERRA TECH 6/94
  Aguas serv. Suiza (L) 0,001 mg/l   para agua potable s. LAU-BW, 1989
  Aguas serv. RFA L 0,05 mg/l     s. ROTH, 1989
  Agua p/riego RFA   0,002 mg/l   5) s. DVGW, 1985
  Agua de abrev. RFA   0,004 mg/l   valor máximo s. DVGW, 1985
Suelos:              
  Lodos de clarif. RFA L 2 mg/kg   6) s. KLOKE, 1988
  Lodos de clarif. RFA L 25 mg/kg   7) s. KLOKE, 1988
    Suiza G 0,8 mg/kg   8) s. BAfUB, 1987
    G.Bretaña G 1,5 mg/kg   jardines privados s. SAUERBECK, 1986
    G.Bretaña G 1 mg/kg   huertas s. SAUERBECK, 1986
    G.Bretaña G 50 mg/kg   9) s. SAUERBECK, 1986
    P.Bajos G 0,3 mg/kg   recomendación s. TERRA TECH 6/94
    P.Bajos L 10 mg/kg   intervención s. TERRA TECH 6/94
Aire:              
    RDA L 0,0003 mg/m3 MIK   s. HORN, 1989
  Lug. de trab. Australia (L) 0,05 mg/m3   * s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Bélgica (L) 0,05 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Bulgaria (L) 0,0003 mg/m3   10) s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Bulgaria (L) 0,01 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Checoslov. (L) 0,0003 mg/m3   10) s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Checoslov. (L) 0,05 mg/m3   val. Larga exp. s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Checoslov. (L) 0,15 mg/m3   val. Corta exp. s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. RFA L 0,1 mg/m3 MAK mercurio s. DFG, 1994
  Lug. de trab. RFA L 0,01 mg/m3 MAK comp. Org. de Hg s. DFG, 1994
  Lug. de trab. RFA L 0,2 mg/l BAT comp. Metál. e inorg. de Hg, orina s. DFG, 1994
  Lug. de trab. RFA L 0,05 mg/l BAT comp. Metál.e inorg., sangre entera  
  Lug. de trab. RFA L 0,1 mg/l BAT comp. metál. y org. sangre entera s. DFG, 1994
  Lug. de trab. RDA (L) 0,005 mg/m3   val. Larga exp. s. HORN, 1989
  Lug. de trab. RDA (L) 0,01 mg/m3   val. Corta exp. s. HORN, 1989
  Lug. de trab. Hungría (L) 0,02 mg/m3   piel s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Islandia (L) 0,001 mg/m3   11) s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Japón (L) 0,05 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. P.Bajos (L) 0,05 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Polonia (L) 0,01 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Rumania (L) 0,001 mg/m3   10) s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Rumania (L) 0,05 mg/m3   val. Larga exp., piel s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Rumania (L) 0,15 mg/m3   val. Corta exp., piel s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Suecia (L) 0,05 mg/m3   piel s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Finlandia (L) 0,05 mg/m3     s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. URSS (L) 0,01 mg/m3 PDK   s. SOBRE, 1985
  Lug. de trab. EEUU (L) 0,01 mg/m3 TWA comp. alquilos s. ACGIH, 1986
  Lug. de trab. EEUU (L) 0,03 mg/m3 STEL comp. alquilos s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Yugoesl (L) 0,0003 mg/m3   10) s. MERIAN, 1984
  Lug. de trab. Yugoesl. (L) 0,1 mg/m3   piel s. MERIAN, 1984
  Emisión RFA L 0,2 mg/m3   flujo masivo ³ 1 g/h14) s. LT-Aire, 1986
Alimentos:              
    RFA G 0,01 mg/kg   leche, queso s. GROSSKLAUS, 1989
    RFA G 0,03 mg/kg   12) s. GROSSKLAUS, 1989
    RFA G 0,1 mg/kg   hígado, riñones de animales s. GROSSKLAUS, 1989
    RFA G 0,05 mg/kg   carne, embutidos s. GROSSKLAUS, 1989

Notas: El uso de compuestos de mercurio en pesticidas también está prohibido en Alemania desde 1980: su aplicación en cosméticos se restringe a unas pocas excepciones y el contenido máximo de mercurio permitido en el pescado es de 1 mg/kg, de acuerdo con la Ordenanza sobre mercurio (1975).

1) Valor límite para tratamiento natural.
2) Valor límite para tratamiento físico y químico.
3) Valor orientativo para tratamiento físico y químico exhaustivo.
4)
Valor obligatorio para tratamiento físico y químico exhaustivo.
5)
Valor máximo para cultivo a campo abierto y en invernadero.
6)
Contenido total sustentable en suelo secado al aire (valor límite según la Ordenanza sobre lodos de clarificación ).
7)
Valor límite para metales pesados en lodos de clarificación (valor límite según la ordenanza sobre lodos de clarificación).
8)
Contenido de contaminantes en suelo mineral secado al aire (cont. total, extraído el HNO3)
9)
Parques públicos o espacios abiertos.
10)
Valores límite para mercurio como constituyente del polvo en suspensión.
11)
Valor límite provisorio para Israel.
12)
Huevos de gallina, carne vacuna, ovina, porcina, carne picada, carne de pollo.
13) Valores dudosos (muy bajos) no confirmados, deben tomarse con precaución
14) El mercurio y sus compuestos están designados bajo el símbolo Hg

VALORES COMPARATIVOS / DE REFERENCIA

Medio / procedencia País Valor Fuente
Agua:      
 Lago Constanza (1982) RFA 0,0003 mg/l s.DVGW, 1985
Neckar (1982) RFA 0,1 mg/l s.DVGW, 1985
 Rin (Colonia 1983) RFA 0,01- 0,2 mg/l s.DVGW, 1985
Rin (Duisburg, 1983) RFA 0,03- 0,13 mg/l s.DVGW, 1985
Danubio (Leipheim, 1976) RFA 0,03 mg/l s.DVGW, 1985
Wéser (Bremen, 1979) RFA 0,025-3,8 mg/l s.DVGW, 1985
Agua de mar Japón 12,5 ng/l s.RIPPEN, 1989
 Mar del Norte   1,9-15 ppt s.RIPPEN, 1989
Aire:      
Hemisferio sur ( África)   2,3 ng/m3 s.RIPPEN, 1989
EEUU   1,9-36 ng/m3 s.RIPPEN, 1989
Sedimento:      
Rin (Colonia) RFA 10 mg/kg (1975-77) s.DVGW, 1985
Neckar (Heidelberg) RFA 0,7 mg/kg (1975-77) s.DVGW, 1985
Danubio (Leiphein) RFA 1,2 mg/kg (1975-77) s.DVGW, 1985
Puerto de Hamburgo RFA 11,2 mg/kg (1977) s.DVGW, 1985
Seres humanos/mamíferos:      
Sangre (humana), valor normal   5-10 ng/ml s.RIPPEN, 1989
Orina (humana), valor normal   1,5-8 mg/d s.RIPPEN, 1989
Focas   < 100-200 mg/kg s.RIPPEN, 1989
Alimentos:      
Fruta, verdura   0,25-33 ppb s.RIPPEN, 1989
Cereales   0,5-640 ppb s.RIPPEN, 1989
Carne, hígado, etc.   0,5-1,430 ppb s.RIPPEN, 1989
Pescado, productos de pescado   0,5-2,740 ppb s.RIPPEN, 1989


EVALUACIÓN Y OBSERVACIONES

El mercurio sólido como metal puro no es tóxico para el ser humano y, por lo tanto, no implica amenaza alguna. No obstante, el uso de aleaciones de mercurio (amalgamas) para obturaciones dentales está en discusión. Si bien se libera relativamente poco mercurio a la saliva, la tendencia actual es sustituir las amalgamas por materiales menos tóxicos (cerámicas o material plástico). Se debe prestar particular atención a los vapores de mercurio así como a la contaminación del agua. La determinación de la amenaza que implican los compuestos de mercurio depende de las propiedades de cada sustancia en particular. El bicloruro de mercurio y el metil mercurio son particularmente significativos en tal sentido.